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Saturday, April 14, 2012

Guest blog: Beyond Kony2012 (Fr/En)

Nicolas Tillon works with Conciliation Resources, a peacebuilding organisation working with people affected by violent conflict.

Ernest Sugule Kangoyangala is the director of SAIPED, a civil society organization based in Dungu, DR Congo. He is the focal point of the Regional Civil Society Task Force, a platform of civil society organisations from the LRA affected region. They produce a quarterly newsletter: “Voice of peace.”


The Lord Resistance Army (LRA) and its leader Joseph Kony became this month a symbol of mass mobilisation and good will. The campaign Kony2012 has raised awareness on the issue in an unprecedented way. Behind its creative but superficial tone, the video offered a platform of expression for civil society activists and scholars, from the region and elsewhere to react to the video and give a more accurate account of a situation that has been largely ignored for the past 25 years.

The advocacy campaign and more importantly the African Union and the United Nations recent joint declaration to launch a regional (military) strategy poses some challenges to peace prospects and to the protection of civilians in the region.

In this article we argue that any strategy to address the LRA conflict should focus on civilian protection, build on the work done by civil society actors in the region and learn from the past, particularly successful DDR programmes.


The LRA has been active in Northern Uganda and more recently in central Africa (South Sudan, CAR, DRC) for 25 years. Over this period, the people, religious institutions and local civil society organisations have tried to prevent violence, support victims, and advise governments and international agencies on how to address the issue.

While social media have contributed to spread awareness about the lives of people affected by the conflict, they unfortunately do not contribute to finding sustainable solutions to address the violence and reduce the suffering of affected populations. They may even further the suffering and the continuum of violence.

What will happen if the military intervention does not succeed? What will happen if there is another massacre and mass kidnapping? There is concern among people in countries affected by the LRA that the lives of innocent children, women and men will continue to be jeopardized by LRA retaliations if there is not a proper plan for civilian protection.

While to most military response seems the only real option, it has failed to achieve any success in defeating the LRA over the past 25 years and is likely to fail again if its leaders do not learn from the past. These lessons include:

1.    The LRA is using guerrilla warfare tactics; they avoid confrontation and live in proximity with populations from whom they extract resources (food, equipment, labour force, combatants). LRA factions are mainly composed of forcibly recruited child soldiers, and include twice as many civilians (women, young children) as combatants, living side-by-side. A military offensive attacking LRA groups cannot discriminate between combatants and non-combatants and therefore can only result in loss of lives of innocent victims.  

2.    The LRA is known to retaliate against soft targets when under-pressure. The massacres, which followed the Uganda led joint military intervention “Operation Lightening Thunder” in 2008-2009, are a reminder of this. Protecting civilians against attacks, abductions, killings, and looting needs to be the primary goal of any military presence.

3.    The armies in the region have poor human rights records and are feared by the people. The current military intervention relying on the deployment of national armies can only lead to further violence if no mechanisms are in place to include protection measures. To whom are regional forces answerable to for any wrongdoing?

4.    Western intervention is often perceived as the magic bullet but cannot resolve the conflict. The US army was part of the planning of “Operation Lightening Thunder”, which resulted in violent reprisals from the LRA. An efficient army and State presence are needed in order to guarantee people’s protection, border management and long-term stability in the region. Cognisant of the challenges posed by army reform in DRC and in the region, international presence should be focus on accompanying changes from within and involve community representatives in monitoring civilian protection.

5.    The decisions made by western policy-makers affect hundreds of thousands of people in three different countries in areas neglected by their own government. Who are these policy makers accountable to? Facebook users? Western citizens? The governments of the countries affected? Or the very people who are victim of the violence? Unfortunately, the latter live in areas abandoned by their governments; they do not have access to the Internet, social medias or newspapers and are voiceless in decisions, which primarily affect them. Grass roots organisations such as religious institutions, local leaders, civil society organisations should be involved in design, implementation and monitoring of humanitarian, development and political strategies which affect the population.


There is no quick solution to any conflict, unfortunately. Well-designed videos and slick communication campaigns cannot replace locally owned and sustainable solutions. The coherence of any strategy to address the LRA issue needs to incorporate not only the security dimension but also the political, development and humanitarian, and protection challenges. It is not only about what needs to be done but how to do it.

1.    Put political pressure on the governments affected by the conflict, not only on Western governments. The LRA affected areas are located far away from the capital of DR Congo, CAR and South Sudan. These governments have other priorities and do not take appropriate measures to address the issue. Any intervention driven by outside actors will not make headway if not inclusive of national and local authorities.

2.    The voice of the people affected by conflict, particularly women, matters and should be listened to and included in the design, implementation and monitoring of any strategy. Western countries have democratically elected governments, why not respecting these fundamentals overseas? Local organisations, committees and religious platforms do exist: Engage with them.

3.    Disarmament, Demobilization and Reintegration (DDR) programmes are one of the few success stories in reducing the military capacity of the militia and rehabilitation of its victims. The UN and other organisations from civil society have been instrumental in driving these projects. During military operations, the LRA tightens its security therefore making it risky for anyone to escape. Military operations may threaten the efficiency of DDR initiatives by giving middle rang commander no hope apart from fighting to the end. However, military presence and safe reception facilities, not military operations, are likely to encourage defection and reinsertion of abductees. 

4.    Talking is not a crime. Between 2006 and 2008, peace talks took place in Juba but failed to stop the violence. Does this mean peace talks are doomed to fail? The military option also failed but is still dominating the agenda. Peace talks are never a one-off discussion; they take place over years, go through different phases but eventually, ending a conflict through talks is more sustainable and prevent the loss of innocent lives.


The recent launch of a 5000 strong African Union-authorised mission to hunt down Kony, and the sensational Kony2012 campaign has brought unexpected attention to the LRA conflict. Beyond the urgent need to do something, the question is HOW and WHO IS RESPONSIBLE for the consequences of an intervention?

In this article we argue that there is a need for a more comprehensive, coherent and coordinated intervention to end the LRA. Any intervention must be inclusive of protection measures, built on the work done by local actors and learn lessons from the past.

The military approach used in the past 25 years has provoked suffering and displacement on a massive scale. Over 400,000 people over three countries have been displaced since the launch of operation lightening thunder in December 2008. The primary function of a military presence in the region should be to protect civilians from abductions, looting, human rights abuses and any strategy needs to incorporate tools to monitor progress and engage with the population.

Doors should be left open for possible dialogue with the LRA to assess the level of disengagement of mid-level commanders, increase the impact of DDR programme, encourage the safe return of abductees into their communities and pave the way to addressing the long term impact of the violence. 


Nicolas Tillon travaille pour Conciliation Resources, une organisation de consolidation de la paix travaillant avec les personnes victimes de conflits armées. CR travaille dans la zone affectée pas la LRA depuis 15 ans.

Ernest Sugule Kangoyangala est le Coordonnateur National de la SAIPED, une organisation de la société civile basée à Dungu, République démocratique du Congo. Il est le point focal de la Regional Civil Society Task Force (CSTF), une plate-forme des organisations de la société civile travaillant dans les pays affectées par la LRA. Ils produisent un bulletin trimestriel: ". Voix de la paix"


L’ Armée de Resistance du Seigneur (LRA en Anglais) et son chef Joseph Kony sont récemment devenus un symbole de mobilisation de masse et de bonne volonté. La campagne Kony2012 a sensibilisé un public large sur la problématique de la LRA, d'une manière sans précédent. Derrière son ton créatif, mais superficiel, la vidéo a offert une plate-forme d'expression aux militants de la société civile et universitaires, de la région et d'ailleurs qui ont réagi à la vidéo et donné un aperçu plus profond d’une situation qui a été largement ignorée au cours des 25 dernières années.

La campagne de sensibilisation et, plus particulièrement la récente décision de l'Union Africaine et des Nations Unies de lancer une stratégie (militaire) régionale pose des défis aux perspectives de paix et à la protection des civils dans la région.

Dans cet article, nous soutenons que toute stratégie visant à mettre fin au conflit avec la LRA doit se concentrer sur la protection des civils, s'appuyer sur le travail accompli par les acteurs de la société civile dans la région et retienne les leçons du passé, particulièrement les succès des programmes de Demobilisation Désarmement et Réinsertion (DDR).


La LRA est active dans le nord de l'Ouganda (jusqu’en 2005) et plus récemment en Afrique centrale (Sud Soudan, République Centrafricaine, RD Congo) depuis 25 ans. Au cours de cette période, les leaders communautaires, les institutions religieuses et les organisations locales de la société civile ont essayé de prévenir la violence, soutenir les victimes, et conseiller les gouvernements et les organismes internationaux sur la manière de résoudre ce confit.

Bien que les « médias sociaux » aient contribué à sensibiliser le public sur le quotidien des personnes vivant ce conflit, ils n’ont malheureusement pas contribué à trouver des solutions durables pour lutter contre la violence et réduire la souffrance des populations affectées. Il se pourrait même qu’ils contribuent à augmenter la souffrance des populations et les dynamiques de violence.

Que se passera t’il si l'intervention militaire ne réussit pas? Que se passera t’il s’il y a un autre massacre et des enlèvements en masse? Qui sera responsable ? Les personnes qui vivent dans les pays touchés par la LRA craignent une augmentation de la violence et des représailles de la LRA si un plan  de contingence approprié pour la protection des civils n’est pas mis en place.

Alors que pour la plupart, une réponse militaire semble être la seule véritable option, cette stratégie n’a pas permis de réduire la capacité de la LRA ni de réduire la violence subite par les populations au cours des 25 dernières années et est susceptible d'échouer à nouveau si les dirigeants des Nations Unies, de l’Union Africaine et des pays de la région ne tirent pas les leçons du passé. Dont voici les principaux points:

1.    La LRA utilise des tactiques de guérilla, ils évitent la confrontation directe et vivent en proximité des populations dont ils extraient des ressources (nourriture, équipement, main-d’œuvre, combattants). Les factions de la LRA sont principalement composées d'enfants soldats recrutés de force, et comprennent deux fois plus des civils (femmes, jeunes enfants) que de combattants, vivant côte à côte. Une offensive militaire ciblant la LRA ne peut pas distinguer entre combattants et non combattants, et ne peut qu’entraîner la mort de victimes innocentes.

2.    La LRA est connue pour exercer des représailles contre des cibles faciles lorsqu’elle est sous-pression. Les massacres qui ont suivi l’intervention militaire conjointe "Opération Coup de tonnerre» en 2008-2009, sont un rappel de ce phénomène. Protéger les civils contre les attaques, les enlèvements, les meurtres, et les pillages et doit être l'objectif principal de toute présence militaire.

3.    Les armées de la région sont impliquées dans des abus des droits de l’homme et sont craintes par la population des zones affectées par la LRA. L'intervention militaire conjointe s'appuyant sur le déploiement des armées nationales ne peut que conduire à de nouvelles violences si aucun mécanisme n’est mis en place pour y inclure des mesures de protection. À qui répondent les forces régionales pour leurs actes répréhensibles?

4.    Une intervention occidentale est souvent perçue comme la solution miracle, mais ne peut pas résoudre le conflit. L'armée américaine a fait partie de la planification de « l’Opération Coup de tonnerre» qui a abouti à de violentes représailles de la LRA. Une armée efficace et une présence de l'État sont nécessaires afin de garantir la protection des populations, le control des frontières et la stabilité de la région. Conscients des défis posés par une réforme de l’armée en RDC et dans la région, la présence internationale doit focaliser sur l’accompagnement de changements de l'intérieur et impliquer les représentants des communautés affectées pour évaluer l’impact de la stratégie et le niveau de protection des civils.

5.    Les décisions prises par les décideurs politiques occidentaux touchent des centaines de milliers de personnes dans trois pays différents, dans des zones négligées par leur propre gouvernement. Auprès de qui répondent ces preneurs de décisions? Les usagers de Facebook? Les citoyens occidentaux? Les gouvernements des pays touchés? Ou auprès de ceux qui sont victimes de la violence? Malheureusement, ces derniers vivent dans des zones abandonnées par leurs gouvernements, ils n'ont pas accès à l’internet, aux médias sociaux ou aux journaux et ne sont pas consultés pour des décisions qui les touchent principalement. Les organisations locales, telles que les institutions religieuses, les leaders locaux, les organisations de la société civile doivent être impliquées dans la conception, la mise en œuvre et le suivi de l'aide humanitaire, de développement et des stratégies politiques qui touchent la population.


Malheureusement il n'y a jamais de solution facile à un conflit. Un clip vidéo sensationnaliste et un message attractif ne peuvent pas remplacer des solutions adressant les dimensions multiples du problème et impliquant les acteurs locaux. La cohérence de toute stratégie visant à aborder la question de la LRA doit intégrer non seulement la dimension sécuritaire mais politique, les problématiques de développement et d’aide humanitaire, et les défis de protection. La question n’est pas tant sur ce qui doit être fait, mais comment le faire.

1.    Exercer une pression politique sur les gouvernements des pays touchés par le conflit, pas seulement sur les gouvernements occidentaux. Les zones touchées par le conflit avec la LRA sont localisées loin de leurs capitales respectives (Kinshasa, Bangui, Juba). Les gouvernements concernés ont d'autres priorités et ne prennent pas les mesures appropriées pour résoudre le problème. Toute intervention coordonnée par des acteurs extérieurs ne sera pas durable et adaptée si elle n’implique pas les autorités nationales et locales.

2.    L’opinion des populations touchées par le conflit, en particulier les femmes doit être écoutée et leurs préoccupations intégrées dans la conception, la mise en œuvre et le suivi de toute stratégie. Les pays occidentaux ont des gouvernements démocratiquement élus, pourquoi ne pas respecter ces principes fondamentaux à l'étranger? Les organisations locales, les comités et plates-formes religieuses existent: Engagez avec eux.

3.    Les programmes de DDR sont l'une des rares réussites qui ont permis de réduire la capacité militaire de la milice et de réhabiliter ses victimes. L’Organisations des Nations Unies et les acteurs de la société civile ont joué un rôle important dans la conduite de ces projets. Au cours d’opérations militaires, la LRA resserre sa sécurité rendant donc risqué pour quiconque de s'échapper. Les opérations militaires peuvent menacer l'efficacité des initiatives de DDR en ne donnant aux combattants aucune alternatives autre que la lutte jusqu’à la fin. Toutefois, une présence militaire préventive pour assurer la sécurité de la population ainsi que des installations de réception des victimes et anciens combattants sont susceptibles d'encourager la défection et la réinsertion des personnes enlevées.

4.    Parler n'est pas un crime. Entre 2006 et 2008, des pourparlers de paix ont eu lieu à Juba, mais n’ont pas réussi à faire cesser la violence. Est-ce que cela signifie que les pourparlers de paix sont voués à l'échec? L'option militaire a également échoué, mais continue de dominer l'ordre du jour. Les pourparlers de paix ne sont jamais une discussion ponctuelle; elles ont lieu sur plusieurs années, passent par différentes phases, mais finalement, résoudre un conflit par la négociation est plus durable et évite les pertes en vie humaine.


La récente déclaration du déploiement de 5000 soldats de la région par l'Union africaine et les Nations unies avec pour mission de traquer Kony, et la campagne  sensationnelle Kony2012 a attiré une attention inattendue au conflit avec la LRA. Au-delà de la nécessité urgente d ‘intervenir, la question est COMMENT et QUI est responsable des CONSEQUENCES d'une intervention?

Dans cet article, nous soutenons qu'il y a nécessité de développer une intervention plus globale, cohérente et coordonnée pour mettre fin à la LRA. Toute intervention doit être inclusive de mesures de protection des civils, construites sur le travail accompli par les acteurs locaux et retenir les leçons du passé.

L'approche militaire utilisée dans les 25 dernières années a provoqué des souffrances et des déplacements sur une grande échelle. Plus de 400.000 personnes dans plus de trois pays ont été déplacées depuis le lancement de l'opération Lightning Thunder en Décembre 2008. La fonction principale d'une présence militaire dans la région devrait être la protection  des civils contre les enlèvements, pillages, atteintes aux droits humains ; toute stratégie doit intégrer des outils pour mesurer les progrès réalisés et engager avec la population.

Les portes doivent être laissées ouvertes pour un dialogue possible avec la LRA pour évaluer le niveau de désengagement des officiers intermédiaires, accroître l'impact des programmes de DDR, encourager le retour en toute sécurité des personnes enlevées et ainsi ouvrir la voie pour adresser l'impact à long terme de la violence.


Rebecca said...

I love the "Talking is not a crime" point. Right on the money. Thank you for this message.

blaise said...

it's a great line indeed,lol.
I think the ideological aspect of the LRA or even the FDLR is overemphasize compare to the survival needs of those foot soldiers. They are tracked "wild animals", what do we think they will do to survive?

Unknown said...

That's a wonderful post, very informative and full of good points. I'll be taking it to my team meeting today to discuss. We are two months from heading to Congo.

Anonymous said...

I agree with you that it is interesting that military action is seen as valid even after it as failed and that the same grace is not extended to peace talks, but I have a hard time seeing anyone willing to talk with the LRA when (to the best of my knowledge) none of the LRA leadership has shown any genuine interest in such talks. Wasn't Otti one of the main drivers behind the last round of talks?


Rosie said...

Would like to get in touch regarding republishing a post.

Anonymous said...

I really like the sentiment of this article. I am happy to see that civilian protection is being stressed but I am wary of the effectiveness of peace talks. There have been efforts in the past to get LRA to the bargaining table but to no avail. What will be different this time? How do you go about making a internationally legally binding peace agreement between a guerrilla armed group and governments?


Daniel Roth said...

Very nice balanced article, however there are some critical points to make in regard to the recommended solutions:
To Point 1.: Putting political pressure on the local govenments is a good idea, but at least from a western prespective it seems in some cases these govenments are even more biased and corrupted than western interest-guided intervention forces, if state administration doesn't seem to be absent at all.
To point 3.: Also a good point, but we have to bear in mind that this actually describes a military intervention, although a "softer" one.
To 4.: Talk is always better than force, but one has to recognize when talk is used as a means to gain time while killing people. Because this is so often the case (most prominently in Syria and Darfur), one should be esprecially aware of the discrepance between talk and actions.
All the best for your initiative!

Unknown said...

How nice you are!
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Unknown said...

Oh that's nice, that's real nice

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